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martes, enero 19, 2021

¿Fue una llamada perdida de ET o una señal de vida extraterrestre?

Nadie cree que haya sido ET, pero los radioastrónomos admiten que aún no tienen una explicación para un rayo de ondas de radio que aparentemente provino de la dirección de la estrella Proxima Centauri

“Es una especie de señal tecnológica. La pregunta es si se trata de tecnología terrestre o tecnología de algún lugar más allá”, dijo Sofia Sheikh, una estudiante graduada de la Universidad Estatal de Pensilvania que dirige un equipo que estudia la señal y trata de descifrar su origen. Ella es parte de Breakthrough Listen, un esfuerzo de $ 100 millones financiado por Yuri Milner, un inversionista multimillonario ruso, para encontrar ondas de radio alienígenas. El proyecto ahora ha tropezado con su tierra de pago más intrigante hasta ahora.

Próxima Centauri es una perspectiva atractiva para “allá afuera”

Es la estrella conocida más cercana al sol, a solo 4,24 años luz de la Tierra, parte de un sistema de estrellas triples conocido como Alpha Centauri. Próxima tiene al menos dos planetas, uno de los cuales es un mundo rocoso solo un poco más masivo que la Tierra que ocupa la llamada zona habitable de la estrella, donde las temperaturas deberían ser propicias para el agua, la materia de la vida, en su superficie.

La señal de radio en sí, detectada en la primavera de 2019 y sobre la que se informó anteriormente en The Guardian, es en muchos sentidos el material de los sueños de los cazadores de alienígenas. Era una señal de banda estrecha con una frecuencia de 982,02 MHz registrada en el Observatorio Parkes en Australia. La naturaleza, ya sea una estrella en explosión o una tormenta geomagnética, tiende a emitir en una amplia gama de frecuencias.

“La señal parece aparecer solo en nuestros datos cuando miramos en dirección a Próxima Centauri, lo cual es emocionante”, dijo Sheikh. “Ese es un umbral que nunca ha sido superado por ninguna señal que hayamos visto anteriormente, pero hay muchas advertencias”.

Los practicantes del esperanzador campo de la búsqueda de inteligencia extraterrestre, también conocido como SETI, dicen que lo han visto todo antes.

“Hemos visto este tipo de señales antes, y siempre resultó ser RFI, interferencia de radiofrecuencia”, escribió Dan Werthimer, tecnólogo jefe del Centro de Investigación SETI de Berkeley, que no forma parte del estudio Próxima Centauri, en un correo electrónico.

Ese pensamiento fue compartido por su colega de Berkeley, Andrew Siemion, quien es el investigador principal de Breakthrough Listen. “Nuestro experimento existe en un mar de señales interferentes”, dijo.

“Mi instinto al final es que será de origen antropogénico”, agregó. “Pero hasta ahora no podemos explicarlo completamente”.

Así que no hay nada que ver aquí, amigos. Hasta que lo haya. A pesar de las afirmaciones de los gases de firma biológica en Venus y las historias de U.F.O. avistamientos recopilados por el Pentágono, el descubrimiento de la vida, y mucho menos de la inteligencia, sería un trueno psicológico de proporciones cósmicas e históricas.

Las falsas alarmas han sido parte de SETI desde el principio, cuando Frank Drake, entonces en Cornell y ahora retirado de la Universidad de California, Santa Cruz, apuntó con un radiotelescopio en Green Bank, W.Va., en 1960 a un par de estrellas, esperando escuchar las ondas de radio de los extraterrestres. Detectó lo que parecía ser una señal. ¿Podría ser tan fácil descubrir que no estamos solos?

Resultó ser un experimento militar secreto

Sesenta años después, todavía estamos oficialmente solos y SETI como empresa ha atravesado las guerras económica y políticamente, incluso cuando la tecnología ha mejorado la capacidad de la humanidad para peinar el pajar casi infinito de planetas, estrellas y “frecuencias mágicas ” en las que podrían estar transmitiendo.

Breakthrough Listen fue anunciado con mucha fanfarria por Milner y Stephen Hawking en 2015, provocando lo que el Dr. Siemion llamó un renacimiento.

“Este es el mejor momento para hacer SETI”, dijo.

La emoción reciente comenzó el 29 de abril de 2019, cuando los científicos de Breakthrough Listen giraron el radiotelescopio Parkes en Proxima Centauri, para monitorear la estrella en busca de llamaradas violentas. Es una pequeña estrella conocida como enana roja. Estas estrellas son propensas a este tipo de explosiones, que podrían despojar a la atmósfera de un planeta y dejarlo inhabitable.

En total registraron 26 horas de datos. Sin embargo, el radiotelescopio Parkes estaba equipado con un nuevo receptor capaz de resolver señales de banda estrecha del tipo que buscan los investigadores de SETI. Entonces, en el otoño de 2020, el equipo decidió buscar los datos para tales señales, un trabajo que recayó en Shane Smith, un estudiante de Hillsdale College en Michigan y un pasante con Breakthrough.

La señal que sorprendió al equipo apareció cinco veces el 29 de abril durante una serie de ventanas de 30 minutos en las que el telescopio apuntaba en dirección a Próxima Centauri. No ha aparecido desde entonces. Era un tono puro y no modulado, lo que significa que parecía no transmitir ningún mensaje excepto el hecho de su propia existencia.

La señal también mostró una tendencia a variar ligeramente en frecuencia durante los intervalos de 30 minutos, una señal de que cualquiera que sea la señal de la que provenga no está en la superficie de la Tierra, sino que a menudo se correlaciona con un objeto en rotación o en órbita.

Pero la deriva no coincide con los movimientos de ningún planeta conocido en Próxima Centauri. Y de hecho, la señal, si es real, podría provenir de algún lugar más allá del sistema Alpha Centauri. ¿Quién sabe?

La subsiguiente no aparición de la señal ha provocado comparaciones con una famosa detección conocida como “¡Guau! Señal ”que apareció en una copia impresa del radiotelescopio Big Ear, operado por la Universidad Estatal de Ohio en 1977. Jerry Ehman, un astrónomo ahora jubilado, escribió“ ¡Guau! ” en el costado de la copia impresa cuando lo vio después de ese hecho. La señal nunca volvió a aparecer, ni se explicó satisfactoriamente, y algunas personas todavía se preguntan si fue una llamada perdida de Out There.

Acerca de la señal de Próxima, el Dr. Siemion dijo: “Ha habido algunas exclamaciones, pero ‘wow’ no ha sido una de ellas”.

Cuando se le preguntó qué eran, se rio.

“Inicialmente hubo reacciones de perplejidad por parte de la gente, pero se calmó rápidamente”, dijo.

Durante un período de 24 a 48 horas a fines de octubre, dijo, el estado de ánimo cambió de inquisitivo y curioso a “un trabajo de detective científico muy serio”.

La Sra. Sheikh, que espera obtener su doctorado el próximo verano, está dirigiendo el trabajo de detective. Obtuvo su licenciatura en la Universidad de California, Berkeley, con la intención de dedicarse a la física de partículas, pero se encontró a la deriva en astronomía. Escuchó por primera vez sobre el proyecto Breakthrough Listen y SETI en Reddit mientras buscaba un nuevo proyecto de investigación de pregrado.

“Diría que al principio éramos extremadamente escépticos, y yo sigo siendo escéptica”, dijo sobre la supuesta señal. Pero agregó que fue “la señal más interesante del programa Breakthrough Listen”.

El equipo espera publicar sus resultados a principios de 2021.

El telescopio Parkes, que una vez transmitió comunicaciones a los astronautas del Apolo, es conocido por sus falsas alarmas, dice el Dr. Werthimer. En un ejemplo reciente, dijo, los astrónomos pensaron que habían descubierto un nuevo fenómeno astrofísico.

“Fue muy emocionante hasta que alguien notó que las señales solo aparecían a la hora del almuerzo”, dijo. Venían de un horno microondas.

A lo largo de los años, los astrónomos de SETI se han enorgullecido de su capacidad para perseguir la fuente de señales sospechosas y eliminarlas antes de que la noticia se filtre al público.

Esta vez su trabajo fue reportado por The Guardian. “El público quiere saber, lo entendemos”, dijo el Dr. Siemion. Pero, como enfatizan él y la Sra. Sheikh, aún no han terminado.

“Francamente, todavía hay mucho análisis que tenemos que hacer para estar seguros de que esto no es una interferencia”, dijo Sheikh.

Parte del problema, explicó, es que las observaciones originales no se realizaron de acuerdo con el protocolo SETI estándar. Normalmente, un radiotelescopio apuntaría a una estrella u otro objetivo durante cinco minutos y luego “asentiría” ligeramente en dirección opuesta durante cinco minutos para ver si la señal persistía.

En las observaciones de Próxima, sin embargo, el telescopio apuntó durante 30 minutos y luego se movió a lo largo del cielo (30 grados aproximadamente) durante cinco minutos hasta un cuásar que los astrónomos usaban para calibrar el brillo de las llamaradas de la estrella. Una oscilación tan grande podría haber alejado al telescopio de cualquier fuente de interferencia de radio.

Si todo lo demás falla, dijo Sheikh, intentarán reproducir los resultados replicando los movimientos exactos del telescopio Parkes nuevamente el 29 de abril de 2021.

“Porque”, dijo, “si en realidad viene de Próxima, entonces tal vez les gustaría enviar un saludo una vez al año o algo así”. Ella continuó: “Pero es más probable que haya algún tipo de evento anual que suceda en el centro de visitantes, o algo así, que cause un efecto ambiental que no ocurra el resto del año”.

La señal de Próxima podría estar destinada a convertirse en leyenda como Ohio State Wow! Señal, pero en SETI siempre hay otro día, otra estrella.

Ha sido divertido, dijo Sheikh, incluso si la señal de Próxima termina siendo una interferencia.

“Esto es extremadamente emocionante, no importa lo que surja”.

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